사람들 아프리카에 쏟은 13년 사랑..`꼬꼬 김혜심

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(음바바네=연합뉴스) 권정상 특파원 = 아프리카 스와질란드의 산악지역 카풍아. 사방에 보이는 것이라곤 온통 산 뿐인 이 곳에는 태극기와 스와질란드 국기가 나란히 펄럭이고 있다.

바로 유치원과 보건소, 에이즈환자 쉼터, 여성 직업교육센터 등 지역 주민을 위해 김혜심(63.여)씨가 운영하는 복지시설의 존재를 알리는 표식이다.

원불교 교무인 김씨는 스와질란드 수도 음바바네에서 자동차로 1시간30분 거리에 위치한 해발 1천100m의 오지에서 10년째 주민들과 고단한 삶을 공유하고 있다. 주민들은 그를 `꼬꼬(할머니) 킴 또는 `마더 킴으로 칭하며 고마운 마음을 전한다.

남아프리카공화국에서 3년간 봉사활동을 벌이던 김씨가 스와질란드와 인연을 맺은 때는 1999년 7월.

스와질란드 왕실에서 카풍아 지역에 땅 4천600평을 무상 불하받은 뒤 사단법인 `아프리카 어린이 돕는 모임의 재정지원 속에 이듬해 1월 유치원을 설립했다. 한국의 눈높이로는 100평 크기의 허름한 건물이지만 스와질란드에서는 좀처럼 보기 힘든 수세식 화장실까지 갖춘 최고의 시설이다. 그 해 9월 이 유치원을 방문한 음스와티 3세 국왕은 `엥콩과네니(최고) 유치원이라는 이름을 하사하며 김씨를 격려하기도 했다.

김씨는 "직접 목격한 아프리카의 현실은 매스컴을 통해 접하던 그것보다 훨씬 비참했다"면서 "어른들이야 어쩔 수 없다 치고 아이들이 제대로 교육을 받고 건강하게 자랄 수 있다면 아프리카도 변할 수 있다는 생각에 이 일을 시작했다"고 말했다.

김씨는 원래 약학 교수 출신이다. 중앙대에서 약학박사 학위를 딴 뒤 소록도에서 7년여 간 한센병 환자들을 돌보며 헌신의 삶을 살다가 1983년부터 원광대에서 후학들을 가르쳤다. 이후 1992년부터 3년여 간 원광대 약학대학장을 지낸 뒤 훌쩍 사표를 내고 1995년 2월 아프리카로 건너온 것이 13년 넘게 스스로 발을 묶는 결과를 자초한 것.

아프리카에서는 할 일이 너무나 많았다. 2001년 4월에는 보건소를 설립, 응급환자 치료를 시작했고 2005년 12월에는 한국국제협력단(KOICA)의 지원으로 에이즈 환자 쉼터를 만들었다. 이 쉼터는 에이즈 환자들의 면역력 증강을 위한 투약과 에이즈 검사, 청소년 에이즈 예방을 위한 교육의 장으로 활용되고 있다.

또 어린이들의 코에서 기생충이 기어나오는 장면을 목격하고서는 급히 한국에서 구충제를 조달해야 했고, 이는 전국 50여개 초등학교에 고루 배분됐다.

청년들을 대상으로 전기, 배관, 자동차 정비 등의 위탁 기술 교육을 통해 먹고 살 길을 찾아주는 것도 김씨의 몫이었다.

올 들어서는 물 부족으로 고통받는 주민들을 위한 `워터 프로젝트에도 착수했다. 저지대의 물을 모터 펌프로 산 꼭대기 취수장으로 끌어올린 뒤 배관을 통해 각 가정으로 공급해 주는 이 사업은 스와질란드 보건복지부 장관이 특별한 관심을 표시하는 프로젝트로 발전했다.

마땅한 돈벌이 수단이 없는 지역 주부들을 위해 지난해 11월 건립한 `한울안 여성센터도 주목 대상이다. 사단법인 한울안운동과 원불교 여성회 등의 후원으로 건립된 67평 크기의 이 센터에는 매일 30여명의 여성들이 나와 한국에서 건너온 자원봉사자들의 지도 하에 재봉기술을 익히고 있다. 이 센터는 또 교복 등 의류와 수공예품을 제작해 판매함으로써 새로운 소득 창출의 가능성을 제시했다는 점에서 긍정적인 평가를 받고 있다.

카풍아 추장이자 국왕의 이복형인 은강가바니 들라미니 왕자는 "3만여 카풍아 주민의 1인당 연간 소득이 1천 달러에도 훨씬 못미칠 정도로 빈곤에서 벗어나지 못하고 있다"면서 "`꼬꼬 킴의 헌신적인 노력이 주민들을 더 좋은 삶으로 이끌고 있고, 이에 대해 매우 감사하고 있다"고 말했다.

김씨는 26일 들라미니 왕자와 은자불라 마부자 보건복지부 장관, 그리고 지역주민 등 500여명이 참석한 가운데 뒤늦게 여성센터 개원을 자축하는 잔치를 열었다. 이날 개원식에는 원불교 관계자들과 후원자 등 한국 손님 80여명도 자리를 함께 했다.

영상취재: 권정상 특파원 (음바바네) , 편집: 김지민VJ

jusang@yna.co.kr
(끝)

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