[유망산업현장 - 캐어라인(주)]

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[ (보은=연합뉴스) 박병기 기자 = "우리가 만드는 것은 단순한 기계가 아니라 노인과 장애인이 바깥세상과 왕래하는 통로입니다. 그들에게 안전함과 편리함을 제공하려는 노력이 회사를 키워온 동력인 셈이죠"
충북 보은군 내북면 적음리에 위치한 ㈜케어라인(대표 이효숙.57.여)은 노인 및 장애인용 전동스쿠터 하나로 세계시장에 우뚝 선 `작지만 강한 기업이다.

케어라인은 실버산업에 대한 개념조차 없던 시절 `미래가치 하나만 믿고 전동스쿠터 시장에 뛰어들어 20여년 동안 외길을 고집한 끝에 현재 이 분야에서 미국시장의 25%, 세계시장의 20%를 점유하고 있는 유망 중소기업으로 성장했다.

대만과 중국산이 수입되기 전 국내시장에 뿌려진 전동스쿠터 10대 가운데 9대가 이 회사 제품일 정도로 국내시장도 석권하고 있다.

국내 최초이자 유일하게 전동스쿠터를 만들고 있는 케어라인은 황무지나 다름없던 노인 및 장애인용 스쿠터 시장을 개간, 씨를 뿌리고 꽃과 열매를 맺게 했다는 점에서 실버산업의 개척자로 불리고 있다.

◇ `실버산업 개척자 = 케어라인의 전신인 ㈜라인실업이 전동스쿠터 개발에 뛰어들 당시만 해도 실버산업에 대한 도전은 `계란으로 바위를 치는 무모한 일로 여겨졌다.

그도 그럴 것이 지금은 케어라인이 한해 4만대가 넘는 전동스쿠터를 미국과 유럽 등 세계 16개국에 수출하는 `중견기업으로 성장했지만 사업초기에는 한해 전동스쿠터를 2천대도 팔기 힘들 정도로 이 분야의 시장이 열악했기 때문이다.

그러나 이 대표의 남편인 윤윤수(FILA Korea 대표)씨가 1985년 신발과 의류수출을 위해 설립한 ㈜라인실업은 안정된 공급기반 확보를 위해 제조업으로 눈을 돌렸다.

그 때 이 회사가 선택한 아이템이 바로 전동스쿠터였다. 미국과 영국 등 몇몇 나라에서 전동스쿠터가 보급되기 시작할 무렵 이 회사는 미래산업의 가치에 기대를 걸고 서울 구로공단에 둥지를 튼 뒤 스쿠터 개발에 뛰어들었다.

라인실업은 숱한 시행착오 끝에 1989년 마침내 국내 최초로 전동스쿠터를 만들어 이 가운데 20대를 미국에 처녀수출하게 됐다.

그러나 한 달만에 시련이 찾아왔다. 미국 수업업자는 "기능과 안전성에서 무려 158가지 결함이 있다"며 만만찮은 결함처리 비용을 요구했다.

라인실업 임직원들은 좌절하지 않았다. 오히려 `결함 제로를 목표를 세워 새로 도전했다.

결국 이 회사는 1995년 ISO 9000 인증과 FDA 허가를 얻을 때까지 검사와 결함처리를 위해 미국 수입업체측에 1만8천달러가 넘는 값비싼 수업료를 지불하며 결함을 제거해 나갔다.

◇ 폐 연탄공장서 `세계정복 꿈 키워 = 1991년 도시개발에 밀려 구로공단 시대를 마감한 라인실업은 경매에 나온 속리산 인근의 폐 연탄공장을 사들였다. 바로 현재 케어라인의 공장 터다.

그러나 이 연탄공장 터는 당시 산림보호규제 등으로 증·개축이 불가능했다. 2년 뒤 중소기업 자동화설비지원을 받아 새 생산라인을 갖출 때까지 라인실업의 직원들은 연탄을 찍던 기계를 뜯어낸 어둡고 비좁은 공간에서 전동스쿠터를 만들어야만 했다.

열악한 생산환경이지만 일찌감치 해외시장에 눈을 돌린 라인실업은 각국서 열리는 전시회를 찾아다니며 제품홍보에 주력했다. 때맞춰 급성장한 미국과 유럽시장에 대한 공략이 주효해 1998년에는 수출 1천만 달러, 2000년에는 수출 2천만 달러를 돌파하는 성장세를 이어갔다.

2000년 ㈜라인실업에서 독립한 ㈜케어라인은 FILA Korea CEO가 된 남편 대신 이대표가 경영권을 넘겨받으며 본격적인 성장기를 맞게 됐다.

취임 뒤 청원군 내수읍에 장애인용 계단승강기(Stair Lift) 생산공장과 용접공장 등을 새로 건설한 이 대표는 곧바로 세계적 유통망을 갖춘 미국 프라이드社, 영국 BB社 등을 파트너로 맞아 2005년에는 3천달러 수출 기록까지 갈아치웠다.

◇ 철저한 품질관리로 쌓은 신뢰 = ㈜케어라인은 스스로 허물을 드러내기를 두려워하지 않는다.
세계 전동스쿠터 시장을 이끄는 선도기업이지만 자사 제품을 끝까지 책임진다는 경영방침에 따라 리콜에 매우 관대하다.

10여년 전 전동스쿠터 820대를 수입해간 영국 바이어가 "2대에 문제가 있으니 제작기록을 보내달라"고 요청하자 이 회사는 고민할 것도 없이 전량리콜이라는 파격적인 결단을 내렸다.

엄청난 손실을 각오한 결정이었지만 이는 결국 이름조차 생소한 동양의 한 중소기업이 까다롭기로 소문난 유럽시장에서 확실한 신뢰를 쌓은 계기가 됐다.

그 뒤 케어라인의 제품은 영국 뿐 아니라 프랑스, 독일 등 유럽 각국으로 수출시장을 넓혔으며, 세계시장 점유율도 20%대로 급상승했다.

◇"꿈꾸지 않는 기업은 도태한다" = 2003년 7월 중국 상해에 라인기전유한공사를 설립한 ㈜케어라인은 60여억원을 들여 3만㎡가 넘는 광활한 터에 1만㎡의 공장을 지어 매월 2천500대의 전동스쿠터와 전동휠체어 생산기지를 건설했다.

이 곳에는 국내보다 2.5배 많은 250여명의 현지직원이 채용돼 연간 3만대의 전동스쿠터를 세계시장에 공급한다.

중국공장이 가동된 뒤 보은공장에는 연간 1천대 안팎의 내수용 전동 스쿠터 생산라인만 남겨졌다.
머지않아 세계 최대규모로 성장할 중국시장을 선점하고 국내사업장을 경영기지로 전환해 시장개척에 주력하겠다는 의지의 표현이다.

케어라인 전동스쿠터는 모터와 기어소음이 적으면서도 출력이 강하기로 정평이 나 있다.
이 기술을 토대로 전동휠체어와 장애인 목욕보조기구인 베스리프트, 골프 카트인 프로캐디 등이 잇따라 개발돼 시장을 넓혀가고 있다.

케어라인은 언제나 노약자와 장애인 시각에서 제품을 개발하고 디자인한다. 김상무(48) 전무이사는 "지난 사반세기 숱한 시련을 극복한 바탕에는 국내 유일한 회사에 거는 노인과 장애인들의 희망어린 기대가 있었기 때문"이라며 "이들이 보다 쉽게 이동하도록 값싸고 편리한 제품을 만드는 게 경영 목표이자 회사가 존재하는 이유"라고 말했다.
bgipark@yna.co.kr
(끝)

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경남신문김동식
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